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2020-04-01病毒的自然宿主— 蝙蝠 604 期

Author 作者 吳忠信/臺師大生命科學專業學院教授,曾任臺灣蝙蝠學會的理事長。

隱身洞穴的神祕物種

蝙蝠是地球上唯一真正可以飛行的哺乳動物,全世界的蝙蝠約有1000多種,僅次於囓齒目的動物種類,佔了哺乳類種類的四分之一。大翼手亞目(Pteropodidae)為體型較大的狐蝠,主要分布於熱帶及亞熱帶地區,牠們以森林為家,棲息時倒掛於枝幹上聚集成群,擁有靈敏的視覺與嗅覺。至於小翼手亞目(Microbat)的蝙蝠為體型較小的食蟲蝙蝠,為了捕食飛翔於空中的昆蟲,發展出特殊的回聲定位系統,全世界僅南北極與少數的海洋性島嶼沒有牠們的存在,天然或人工的洞穴、隧道、樹洞和葉叢,甚至是住家屋簷、屋縫和閣樓等建築物均為偏好的棲息處所(圖一)。

圖一:蝙蝠在分類階層中屬於翼手目,再下分成大翼手亞目與小翼手亞目;左圖為大翼手亞目的狐蝠,右圖為小翼手亞目的蹄鼻蝠。
(作者提供)

 
地球上大多數的蝙蝠以昆蟲為食,可以利用迴聲定位尋找並且捕獲獵物;而少部分的蝙蝠則以小型哺乳動物、魚類、血液、水果或花粉作為食物。地球上除南極洲以外,大多數的地方都有蝙蝠的蹤跡,而蝙蝠也因為可以跨越物種壁壘,將病毒與傳染疾病感染給人類及其他的動物,像是有些蝙蝠已經被公認可以傳播狂犬病病毒,而伊波拉病毒(Ebolavirus)、SARS冠狀病毒(SARS-CoV)、MERS冠狀病毒(MERS-CoV)到最新爆發的新型冠狀病毒(SARS-CoV-2),也多被認為可能起源於蝙蝠。

不只是帶來災難—蝙蝠對人類的好

僅管被認為是人畜共通病毒的重要自然宿主,但牠們卻也是陸地生態系重要的一環,不但可以幫助人類控制害蟲的數目,提高農作物的產量;也可以透過捕食蚊蠅病媒,達到生物防治及減少化學殺蟲劑使用,降低人蟲間的疾病傳播。此外,蝙蝠可以幫助植物授粉,讓地球上許多植物得以繁衍後代,也為人類提供充足的蔬果等食物。有些地方,人類會利用蝙蝠的糞便作為有機肥料,或利用蝙蝠的唾液、血液,提取抗凝血藥物或特殊抗體。

近代科學家利用蝙蝠迴聲定位特性發展出潛艇的聲納系統、汽車的倒車雷達或醫院的超音波檢驗儀器。有些地方的人們為了防止蝙蝠傳播病毒與疾病,努力消滅野外蝙蝠的族群,結果造成昆蟲數目的上升,使農作物產量受到嚴重的損害,讓蚊蠅病媒傳播的瘧疾與登革熱的病例也日益嚴重,至於蝙蝠傳播的狂犬病等病例,卻也未見減少。

為什麼蝙蝠是病毒的好宿主?

血清學證據顯示蝙蝠身上感染許多病毒,但為什麼蝙蝠感染某些病毒後,可以健康無任何病徵的存活下來,但人類或其他的脊椎動物卻無法呢?由於蝙蝠是最早發展的哺乳動物之一,因此牠們的免疫系統與人類和其他脊椎動物存在顯著的差異性。……【更多內容請閱讀科學月刊第604期】