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2019-07-01《冥王星任務》: 新視野號 26 年一刻 595 期

Author 作者 趙軒翎/本刊副總編輯。

2015 年 7 月 14 日,新視野號抵達近冥點,與冥王星即將有個前所未有的近距離接觸。受到 7 月以來新聞、社群媒體的推波助瀾下,新視野號和冥王星相關的訊息將討論堆疊到最高峰。「冥王星有大愛心」、「冥王星之心」 橫掃新聞標題,Google 搜尋首頁也將標誌(logo)中第二個 o,替換成冥王星照片的 Q 版圖,當然也畫出了冥王星表面一塊像是愛心形狀的區域。#PlutoFlyBy 的主題標 籤在 NASA 社群媒體的帶動下,成為 7 月 14 日這天的熱 門標籤之一。不僅如此,新視野號快速飛越冥王星的同時,也讓遠在 30 億英里外、其出生地颳起了一陣不分國籍、地域的超級旋風。

新視野號飛掠冥王星是一天的新聞,媒體上的曝光能拉長到數週,然而,鮮少人知的是,整個新視野號從發想、實踐到抵達冥王星卻整整進行 26 年!從計畫領導人、也是此書重要作者之一的史登(Alan Stern)開始計畫探索冥王 星,經歷 13 年各處奔走、一而再再而三地打掉重練,終於獲得經費得以建造飛行器,將多年的計畫付諸實踐。團隊在 4 年之內完成了飛行器的建造、歷經各個層面的嚴格 檢驗,才順利趕上發射時程,在 2006 年啟航。接著,就是新視野號歷經 9 年半的太陽系旅程,終於抵達目的地。

在《冥王星任務》一書,正是將這一趟 26 年的旅程,其中團隊所經歷的風風雨雨記錄下來的回憶錄。艾倫無疑是貫穿整本書的靈魂角色,在他開始提出探索冥王星的想法時,只是個行星科學領域的菜鳥。卻能以初生之犢的身分,在那麼多科學界前輩的壓力下,仍堅持著探索冥王星的理念,投入心血、活用各種策略,最終才在競爭激烈的太空計畫中脫穎而出。

在書中有個段落,敘述新視野號即將飛掠冥王星,美國 國家航空暨太空總署(NASA)舉辦公開活動時的場景。裡頭提到幾位曾在冥王星提案中,小輸給艾倫的團隊領導人,也是曾指導艾倫的老教授在當天親臨現場,共同見證行星探索達成一個新的里程碑。而此時的艾倫,不再是當年的初生之犢,已在這 26 年的磨練中成一方霸主。......【更多內容請閱讀科學月刊第595期】