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2019-02-01新視野號飛抵太陽系邊疆- 終極遠境 590 期

Author 作者 王祥宇/中研院天文所研究員兼副所長, 主要研究領域為可見光與紅外線之天文 儀器開發以及太陽系小天體。
去(2018)年歲末,當大多數人在歡慶新年時,一群天文學家放棄了與家人朋友團聚的機會,聚集在美國約翰 霍普金斯大學(The Johns Hopkins University)。 等著他們的是人類太空探索的新里程碑,太空探測船新視野號(New Horizons)將於今(2019) 年的第一天探索人類有史以來探測器到達最遠的天體,距離地球64 億公 里的古柏帶(Kuiper belt)天體── 終極遠境(Ultima Thule),其小行星編號為2014MU69。
 
受限於衛星天線與科學儀器的位置,當新視野號飛過終極遠境進行科學觀測時,是無法與地球進行通訊的。終於,在新視野號飛越終極遠境後接近 10 小時,控制中心收到從衛星傳來 的訊號,並且傳來最新的影像,在接 下來的2天,也陸續接收到更清晰的 影像,新視野號圓滿達成了這次的科學探索。

新視野號本來是拿來幹嘛的?

當新視野號於2006 年初發射時,主要的科學目標其實是探索冥王星,而探測另一顆古柏帶天體是計畫的次要目標。後來,一直到新視野號通過木星後,經由木星的引力加速,並確認新視野號軌道的準確度,科學團隊才認定它應該有足夠的燃料可以去探測另一個目標;在那之後,天文學家就
利用許多地面望遠鏡及哈伯太空望遠鏡尋找可能的探測目標。受限於新視野號有限的推進燃料,這個天體相對於新視野號的航線角度必須夠小,約在半度之內,同時希望是與冥王星不同類型的古柏帶天體,也就是直徑較小的天體。這些小天體從地球附近可觀測到的資料有限,因此具有很高的
科學價值。但麻煩的是,由於冥王星現在的位置正好與銀河所在的天區重疊,要在密密麻麻的背景星體中,找到亮度極低的小型古柏帶天體是非常
困難的任務。天文學家花了好幾年的 時間才在2014 年利用哈伯天文望遠鏡確認2 個可能的天體,最後選擇2014MU69作為新視野號的目標。

衝啊,直奔終極遠境!

在確認了目標之後,科學團隊針對這顆古柏帶天體進行詳細的觀測,以獲取精準的軌道。然後對它周遭的環境進行搜索,尋找在它附近是否有伴星
或是更小的碎片......【更多內容請閱讀科學月刊第590期】