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2019-04-01處理「味覺」的大腦皮質 592 期

Author 作者 編輯部
美國康乃爾大學人類生態學院(College of Human Ecology at Cornell University) 研究團隊於近日《自然通訊》(Nature Communications)期刊發布文章,並表明找到人腦內的味覺中心──其可獨立於主觀感受外,分辨不同型態的味道。

一般來說,哺乳類動物的舌頭存在味覺受體(gustatory receptors),這項工具也在演化上成為生物決定攝食何物的指南針。然而,該學院教授安德生(Adam Anderson)指出,不同的味道雖會活化已知腦部區域一段時間,但這些都不是區別酸、甜、苦、辣和鹹等初級味覺(primary taste)型態的地方。

分隔大腦額葉與顳葉的腦島皮質(insular cortex),長久以來都被視為是主掌初級味覺的地方。然而先前研究亦表明,腦島附近的區域會處理來自身體內部(如心臟或肺臟)的訊息,其中也包含情緒經驗(emotional experience)。由此推測,味覺 的區辨與情緒可能有所聯繫, 並反映身體對特定營養素的需 求,這與單純的視、嗅、聽及 觸覺的處理相當不同。

過去,科學家並不清楚味覺皮質的所在與其功能界線──它分辨的究竟是味道的本質,還是味道的適口性(palatability)? 於是,安德生與其研究團隊根據大腦的味覺活動模式展開調查,發現腦島內的 前島(anterior insula)與中島(middle insula)等特定區域,可從主觀喜好中分辨初級味覺,終為人類味覺皮質的所在提供強而有力的證據。

Junichi Chikazoe et al., Distinct representations of basic taste qualities in human gustatory cortex, Nature Communications, 2019.